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Las hormigas son tan efectivas para detectar el cáncer como los perros pero en un tiempo récord

Ciencia/Tecnología 14 de marzo de 2022 Por Ecoinventos
Las hormigas representan, por tanto, una herramienta de detección rápida, eficiente, barata y altamente discriminante para la detección de volátiles de células cancerosas. Nuestro enfoque podría adaptarse potencialmente a una serie de otras tareas complejas de detección de olores....

Un fascinante estudio realizado por un equipo de investigadores franceses sugiere que las hormigas entrenadas podrían ser eficaces para detectar el cáncer en los seres humanos.

Los investigadores demostraron que una determinada especie de hormiga puede ser entrenada rápidamente para detectar células cancerosas con una precisión igual a la observada en otros animales con capacidad de biodetección, como los perros.

Todos conocemos los extraordinarios sentidos olfativos de los perros. Usados durante años para rastrear cosas como drogas y explosivos, los perros han sido estudiados más recientemente por su impresionante capacidad para olfatear enfermedades, como el cáncer, la malaria o incluso el COVID-19.

Entrenar y mantener un perro de detección no es una tarea rápida ni barata. Se puede tardar hasta un año en adiestrar a un perro con fines de detección, por lo que los investigadores han recurrido más recientemente a otros organismos, como ratones, abejas y langostas.

Este último estudio exploró la viabilidad de entrenar a una especie de hormiga llamada Formica fusca. Ya se ha descubierto que las hormigas son capaces de captar determinados compuestos orgánicos volátiles (COV), y estudios anteriores han descubierto que los tipos de cáncer pueden identificarse por sus propios COV. Así que la nueva investigación se propuso descubrir si las hormigas pueden ser entrenadas para detectar células cancerosas.

Las pruebas preliminares se centraron en dos tipos de células de cáncer de mama, ambos con perfiles de COV diferentes. En tan sólo tres ensayos de entrenamiento, los investigadores fueron capaces de enseñar a las hormigas a diferenciar eficazmente las células cancerosas de las no cancerosas con una precisión similar a la observada en estudios recientes con perros.


Las hormigas son, pues, equivalentes a los perros, los biodetectores más estudiados, en cuanto a capacidad de detección. En algunos aspectos, las hormigas superan a los perros porque necesitan un tiempo de adiestramiento extremadamente corto (30 minutos frente a los 6-12 meses de un perro) y un coste reducido de adiestramiento y mantenimiento (miel e insectos congelados dos veces por semana). Nuestro sencillo protocolo de acondicionamiento puede ser aplicado por todo el mundo, tras un tiempo de entrenamiento de unos 3 días.
Haciendo referencia a estudios anteriores sobre el entrenamiento de hormigas, los investigadores plantean la hipótesis de que se podrían utilizar hormigas para detectar células cancerosas hasta nueve veces antes de que sus respuestas condicionadas empiecen a fallar. Esto convierte a las hormigas en una herramienta de detección más eficaz y rentable que cualquier otro animal u organismo utilizado con fines similares.

Las hormigas representan, por tanto, una herramienta de detección rápida, eficiente, barata y altamente discriminante para la detección de volátiles de células cancerosas. Nuestro enfoque podría adaptarse potencialmente a una serie de otras tareas complejas de detección de olores, como la detección de narcóticos, explosivos, alimentos en mal estado u otras enfermedades (malaria, infecciones, diabetes, por ejemplo).
El estudio no es más que una demostración preliminar de una prueba de concepto, por lo que obviamente hay un gran número de obstáculos que habría que resolver antes de que las hormigas se utilicen realmente para detectar algo en el mundo real.

Por ejemplo, se necesita más trabajo para catalogar y validar los perfiles de COV específicos para determinados tipos de cáncer. Y no está claro cómo se desplegarían las hormigas de forma realista para detectar cosas en el mundo real más allá de la identificación de muestras específicas en un laboratorio.

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